In från kylan

Länge har virus hängt i limbo. Är de liv eller inte? Är de en genetiskt-evolutionärt slimmad sportversion av ett genom, eller är de frisläppta själviska gener ute på vift?

Jag har bestämt mig att börja gräva i virusens historia. Carl Zimmer inspirerade mig med det här blogginlägget och Craig Venters till synes slappa världsomsegling samlade in nödvändig information.

Nya kraftfulla sekvenseringsmaskiner har gjort en helt ny typ av biologi möjlig. När forskare idag söker efter nya sorters gener så hjälper det inte alls att sekvensera hela genomet hos ett nyupptäckt däggdjur, men däremot kan en tesked jord från din gräsmatta innehålla oupptäckta hemligheter. Det verkar som att det är virus som står för mycket av den genetiska informationen. Se bara på den här filmen där Richard Dawkins samtalar med Craig Venter om den nya biologiska information som Venter arbetar med.

Det som gör det hela så spännande för mig är att virusen kan ge oss inblickar i livets första stapplande steg på jorden. En del forskare menar att virus skulle kunna ha sitt ursprung innan den senaste gemensamma förmodern till allt (annat) liv på jorden. Virus som finns idag skulle därför kunna bära på ledtrådar till själva livets ursprung på jorden. Det är inte småpotatis.

Idag finns det många former av virus. Vi har den vanliga influensan orsakas av virus som har RNA som informationsbärande molekyl. Vi människor kan inte göra ett perfekt vaccin mot influensan eftersom RNA muterar så ofta. En ny version av inluensan kommer därför varje år. Det är också på grund av alla mutationer som RNA-virus förblir ganska små. De är labila genetiska små paket. Många forskare tror idag att livet en gång började med att ha RNA som informationsbärande molekyl. Vad tror du?

Andra virus har liksom vi DNA som informationsbärande molekyl. Forskare har på senare tid börjat hitta fler och fler virus som har enorma genom i jämförelse med andra virus. Det är något nytt och oväntat. Det får forskarvärlden att omvärdera virusens ursprung. Nya okända genfragment har fiskats upp ur havet av Craig Venter under hans segling runt jorden. Kan vi använda de nya gensekvenserna för att lära oss mer om livets ursprung? Se Carl Zimmer berätta om hur virus på många sätt är avgörande för livet på jorden.